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Rock Climbing : Articles : Safety, Health and Injuries : Pulley Rupture (también versión en español)

Pulley Rupture (también versión en español)

Submitted by greatgarbanzo on 2006-12-01 | Last Modified on 2006-12-12

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by Giancarlo Costagliola




To climb with an existing injury is something that you should not do, instead you should take a brake from climbing until your injury gets better or go to a physician. If you feel that your injury is not an important one, you can use the following ideas to REDUCE THE RISK of making your injury worst. Please note that pulley rupture can lead to weakening of other pulleys and subsequent rupture, all this can end up in chronic bowstring effect. I AM NOT AN M.D. I AM JUST AN EXPERIENCED CLIMBER WITH SOME EXPERIENCE TO SHARE.


  • A1, A2, A3, …A5: Annular pulleys. The A1 is the closest one to the palm.
  • FT: Flexor Tendon… the “string” in the “bow” if your finger had no pulleys.
  • US: Ultrasonography. Method used to better diagnose gravity of injure. Click here if you want to learn more about this.

    [Image 1]

    What is Pulley Rupture?

    Pulley rupture is a traumatism characterized by a partial or total rupture of one or more pulleys generating pain and very obvious swelling on the affected area of the finger. To better understand this you need to know that pulleys are like rings on your finger bones (phalanx). These rings keep the FT attached really close to the phalanx while the finger is loaded, never letting it separate more than 1mm from it. Once the pulley rips this separation can increase up to 5mm when the finger is loaded, generating some problems. “The major function of the pulleys is to stabilize the flexor tendons during finger flexion, therefore, avoiding a radial displacement or volar bowstringing. Displacement of the tendons lowers their mechanical efficiency and reduces digital performance“ (Klauser, Frauscher and Bodner, 2002)

    [Image 2] The most usual cause of pulley rupture in climbers is overload, although, it can also be generated by deep cuts on your hands or as a consequence of chronic tendonitis. The clinical examination is limited by pain and soft-tissue swelling so, basically, if you go to the doctor and you explain how you got your injury and how it sounded when you got it… he will diagnose it. Is really hard for a doctor (if not impossible) to tell you exactly which pulleys you ripped on your finger unless he performs a US. This technique is very new and not available everywhere… anyway, in most cases the approach to get well is quite simple and straight forward… immobilization, lots of rest and therapy.

    What are the symptoms of Pulley Rupture?

    It is virtually impossible to determine a total pulley rupture by its symptoms. This same symptoms are found in other less important injuries as partial pulley rupture or tenosynovitis… so, better to treat it as if the worst scenario is present… total pulley rupture.
    At the moment of injury all of these symptoms take place, usually appearing in this same order:
  • A sometimes audible pop (or feeling) at the moment of the injury.
  • A located pain on top of the damaged pulley.
  • A electric flow feeling with an “out of its place” feeling when applying force to the recently injured finger (this may disappear but in some cases it stays with you the rest of your life... don´t worry… you will get used to it!).
  • Pain in the affected finger (it will increase with time, up to the point at which you wont be able to tell from which part of the finger originates, but usually after 48hrs it decreases).
  • Obvious swelling of the affected finger. In case of a A1 pulley rupture the swelling might also be visible on the base of the finger and part of the palm.
    All cases with these symptoms should be considered suspicious for pulley injury but can not be diagnosed definitively unless a US is performed. Other methods for diagnosis as MRI can also be helpful but not nearly as accurate and definitive as a US.

    Why climbers blow their pulleys?

    During climbing, fingers (and everything inside them!) are exposed to tremendous forces. Specifically, the pulley system has to endure up to 700 N (Beschwerden und Verletzungen bei Sportkletterern, 1987). These kinds of forces are the causes of pulley failure. Do not forget that this kind of injury is typical of rockclimbers and is very rare among regular (non enlightened) people.

    What is the treatment for Pulley Rupture?

    This is a really hard question to answer. Everything depends on how bad your injury is and where it is located. Most doctors recommend the following:
  • Immobilization of the finger for at least 30 days.
  • Anti-inflammatory treatment with nonsteroidal drugs for at least 15 days.
  • Very gradual reinsertion of the finger to normal activity and to sport specific activity.
    A blown out pulley takes a LOT of TIME to heal. Patience is KEY. You can expect to wait at least 45 days from the moment of pulley rupture to the moment you feel you finger is normal again (in every day use…). It takes at least 100 days to feel your finger good enough to go back to work on the hold that blew it. One thing is for sure… it's never going to be the same… there is always going to be some kind of pain or discomfort present, enough to remind you but not enough to keep you from improving.

    The treatment that I think works the best is:

  • 1 Motrin 800mg every 24hrs for 15 days.
  • 1500mg of GLUCOSAMINE CHONDROITIN EVERYDAY until you fully recuperate, then 1000mg everyday for at least 3 more months. (Allthough research has not been conclusive on the effectiveness of this drug I have tried and, after some 40-50 days of taking it, you will see major improvement on both finger strength and pain reduction.)
  • A regimen of icing and hot pads everyday for 2 weeks.
  • 2 Weeks of strict rest and immobilization of the injured finger.
  • 2 Week of strict rest with normal use of the finger (everyday life).
  • After 30 days you can start climbing at a “comfortable level” (meaning do every single thing you can do without feeling pain), but DO NOT TRAIN, no dead hanging, pull ups on edges, etc... just climb.
  • If you didn’t cheat, you will be able to go back to hard (read “hard” not “top level”) crimping in 60 days.
  • I do encourage you to very firmly ring tape the finger around the blow pulley whenever climbing and as long as it hurts a little bit but don’t make this a habit.
  • Whenever a complete tear is present or bowstringing is quite obvious is very important to tape firmly the finger… some doctors will recommend surgery, I don´t. In fact, I have never heard of anyone undergoing surgery and ending up better.




    Escalar con una lesión existente es algo que jamás se debe realizar, en vez de hacer esto tómate un descanso hasta que tu lesión mejore o se sienta mejor, mejor aún! Visita el doctor y pregúntale que hacer. Si sientes que la lesión que te acongoja no es de mayor importancia puedes usar estas ideas y consejos para REDUCIR EL RIESGO de empeorarla. A destacar que la rotura de una polea puede llevar a Subsecuentes roturas de otras poleas, todo esto puede terminar en una condición de gravedad crónica conocida como bowstringing. YO NO SOY UN DOCTOR, SOLO SOY UN ESCALADOR EXPERERIMENTADO CON EXPERIENCIAS PARA COMPARTIR.


  • A1, A2, A3, …A5: Poleas anulares. La A1 es la polea más cercana a la palma de la mano.
  • TF: Tendón Flexor… Este sería la “cuerda” del “arco” si tu dedo no tuviese poleas.
  • US: Ultrasonografía. Método utilizado para diagnosticar la gravedad de la lesión. Click aquí si deseas aprender mas acerca de esto.

    [Image 1]

    Qué es una Rotura de Polea?

    La rotura de polea es un traumatismo caracterizado por una rotura parcial o total de una o más poleas produciendo un dolor e hinchazón muy obvia en el área afectada del dedo. Para mejor entender esto necesitas saber que las poleas son como anillos de tejido blando en las falanges de tus dedos y que mantienen al TF corriendo cerca de las falanges cuando el dedo está cargado, no permitiendo así que el TF se separe más de 1mm de las falanges. Una vez que la polea se rompe la separación entre la falangue y el TF puede aumentar hasta llegar a los 5mm cuando el dedo está cargado, generando así problemas. “La principal función de las poleas es estabilizar el tendón flexor durante la flexión del dedo, por lo cual, se evita un desplazamiento radial o “volar bowstringing”. El desplazamiento de los tendones baja la eficiencia mecánica de ellos mismos y reduce el desempeño del dedo“ (Klauser, Frauscher and Bodner, 2002)

    [Image 2]
    Entre los escaladores la causa más común de rotura de polea es la sobrecarga. La rotura de polea también puede ser ocasionada por cortes profundos en el dedo o como consecuencia de una tendonitis crónica. La examinación clínica se limita a determinar si existe dolor e inflamación de tejidos blandos así que, básicamente, si vas a l doctor y le explicas como te lesionaste y como sonó cuando te lesionaste… él la diagnostica. Es muy difícil para un doctor (si no imposible) el determinar exactamente que polea se reventó y que tanto a no ser que realice una US. Esta técnica es muy nueva y no está disponible en todas partes… de todas maneras, en la mayoría de los casos la mejor manera de mejorarse es muy simple y directa… inmovilización, descanso y terapia.

    Cuales son los síntomas de la Rotura de Polea?

    Es virtualmente imposible el determinar una rotura de polea solo por sus síntomas. Además, estos síntomas se encuentran en otras lesiones mucho menos importantes como rotura parcial de polea o tenosynovitis… así que, es mejor tratarla todas como si el peor de los casos estuviese presente… Rotura Total de Polea.
    Al momento de la lesión todos estos síntomas se presentan, usualmente en este mismo orden:
  • Un sonido o sensación de “POP” en el momento de la lesión.
  • Dolor justo sobre el área lesionada
  • Una sensación de corrientaso leve o de “fuera de lugar” cuando se carga el dedo recién lesionado (Esta sensación puede que desaparezca pero en muchos casos no lo hace y se mantiene hasta el último de tus días… no te preocupes… ya te acostumbrarás!).
  • Dolor en el dedo afectado (aumentará con el tiempo hasta llegar a un punto en el que no se puede saber en que parte del dedo se origina el dolor, usualmente comienza a disminuir después de 48hrs).
  • Inflamación muy obvia en el dedo afectado. En caso de la rotura de la polea A1 la inflamación puede también ser visible en la base del dedo y en la palma de la mano.
    Todos los casos con estos síntomas deberían ser considerados como sospechosos de rotura de polea pero no pueden ser diagnosticados con precisión a no ser que se realice una US. Otros métodos de diagnóstico como el MR también están disponibles y puedes ser muy útiles pero no son tan precisos y definitivos como una US.

    Por qué los escaladores se rompen las poleas?

    Durante la escalada los dedos (y todo lo que está a dentro de ellos) están expuestos a fuerzas muy grandes. El sistema de poleas tiene que muchas veces soportar fuerzas hasta de 700N (Beschwerden und Verletzungen bei Sportkletterern, 1987). Este tipo de fuerzas son la principal causa de la rotura de poleas. No olvidemos tampoco que este tipo de lesión es específica de los escaladores y que no es común entre la gente ordinaria (digamos… gente no “iluminada”).
    Hay una relación directa entre la edad y sentir dolores en la polea A2. Es extraño cuando este tipo de dolor se presenta en escaladores con menos de 23 años de edad (Rohrbough, Mudge and Schilling, 1995). Ten cuidado si ya cumpliste los 24!!! Yo me reventé mi primera polea a los 25!.

    Cuál es el tratamiento para rotura de poleas?

    Esta es una pregunta muy difícil de responder. Todo depende en que tan grave es la lesión y en que parte del dedo se encuentra. La mayoría de los doctores recomienda los siguiente:
  • Inmovilización del dedo por lo menos 30 días.
  • Anti-inflamatorios por lo menos 15 días.
  • Reactivación muy gradual del dedo… primero a la vida normal y luego a la actividad específica del deporte.
    Una polea rota toma mucho tiempo en curarse. Tener paciencia es de suma importancia. Unas buenas expectativas (realistas) podrían ser poder usar el dedo de manera normal durante el día a día después de 45 días y poder usarlo normalmente para escalar después de unos 100 días (es decir… que puedas, sin ningún problema, volver a trabajar en la presa en la que te reventaste la polea). Una cosa es segura… nunca volverá a ser lo mismo… siempre habrá algún tipo de incomodidad presente aunado a cierta cantidad de dolor lo suficiente como para recordarte lo sucedido pero no suficiente como no permitirte mejoras en tu escalada.

    El tratamiento que yo pienso funciona mejor es:

  • 1 Motrin 800mg cada 24hrs por 15 días.
  • 1500mg de GLUCOSAMINE CHONDROITIN TODOS LOS DÍAS hasta que te recuperes por completo, luego reducirás esta dosis a 1000mg todos los días por 3 meses más. (Aunque las investigaciones no han sido conclusivas acerca de la efectividad de esta droga yo la he probado y, después de 40-50 días se pueden observar y sentir mejoría considerables tanto en la capacidad del dedo para soportar peso como en reducción del dolor.)
  • Un régimen de aplicación de compresas frío/calor todos los días por 2 semanas.
  • 2 semanas de descanso estricto e inmovilización del dedo.
  • 2 semanas de descanso estricto pero ahora si usando el dedo de manera normal.
  • Después de 30 días puedes empezar a escalar a un nivel digamos cómodo (refiriéndose a que podrás hacer todo lo que quieras siempre que el dedo no te duela). NO ENTRENES, nada de pesos muertos, barras en regletas, etc... solo escala.
  • Si no hiciste trampa podrás volver a escalar duro (léase “duro” y no “a tope de nivel”) en regletas en 60 días.
  • Realmente recomiendo que al escalar siempre envolver firmemente con un anillo de esparadrapo la falange afectada (siempre que duela un poco) pero no conviertas esto en un hábito.
  • Siempre que exista una rotura multiple de poleas o que el arco que hace el tendón sea muy obvio es recomendable usar el esparadrapo. La mayoría d elos doctores recomienda cirugía, yo no, de hecho, nunca he oído de nadie que se halla operado y termine mejor.
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    5 Comments CommentAdd a Comment

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    You certainly seem to have put a large amount of work into this article, congratulations. There are a number of errors in the text. I will only point out one error at this time. The MRI is as effective as the dynamic US in diagnosis of pulley injuries. The paper you quote in the terminology section is the definitive article regarding MRI vs. Dynmaic US and states the sensitivity and specificity of US as compared to MRI. Dynamic US in the hands of an experienced clinician is as effective as MRI.
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    5 out of 5 stars This article does a good job of combining much of the information out there and adding some useful suggestions. I followed suggested management and recovery plans in the article and am making a speedy and hopefully full recovery.
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    jsweet, thanx. Get better soon! don´t cheat!
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    Very useful article! I am working in the medical imaging field. At some point, I agree dynmaic US is effective than MRI. Since it's quick and cheap, but it's very operator dependent.
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    Nice job, pretty much what I have done 3 times or so. I have recovered quicky from finger pulls. I think the key is follow the pain(or lack of) and only tape when you need to as it slows the healing process. Power puddy is also a great resource, start with the lowest streath.

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